Tournez-le à l’envers

Facilement le point culminant de l’année © Getty Images

Photo d’être un fan de Manchester City le 13 mai 2012. Le jour où ils ont battu Manchester United, leur plus grand rival, qui a toujours semblé prendre la tête, à un prix qu’ils avaient convoité depuis longtemps – le titre de Premier League anglaise. Imaginez qu’on vous demande, à la fin de l’année, d’évaluer les 12 derniers mois dans leur ensemble.

Vous feriez bien de simplement comprendre la question. Rien d’autre n’avait d’importance en dehors de ce moment-là, ce jour-là; il n’y avait pas d’année pour résumer, il y avait simplement ce jour-là, et le moment où Sergio Aguero faisait le renflement net. Le reste était hors de propos.

C’est essentiellement ce que le cricket du Pakistan se souviendra quand il verra 2017 dans les années à venir. Il y avait une défaite de chasteté contre l’Inde pour lancer le Trophée des Champions en Angleterre, et la réelle perspective d’élimination dans la phase de groupes. Il y a eu une victoire chanceuse contre l’Afrique du Sud, mieux classée, avec un peu d’aide de la part de la méthode DLS, suivie par un match nul contre le Sri Lanka pour se faufiler dans les demi-finales par la porte arrière.

Ils ont été suivis par peut-être deux des spectacles les plus imposants du Pakistan. Les favoris et les favoris du tournoi L’Angleterre a été balayée en demi-finale, alors que le Pakistan s’est imposé face à face – qui d’autre? – Inde. Puis, riant face à l’histoire, ils ont emporté leurs plus grands rivaux, se hissant à une étonnante victoire de 180 points. S’il s’agissait d’un scénario de film, tout metteur en scène digne de ce nom l’aurait rejeté pour avoir été trop cliché. Tel qu’il était, c’était le PakistanLagaan.

L’année a simplement réaffirmé le fait que si vous pensez comprendre le cricket au Pakistan, vous ne comprenez pas le cricket au Pakistan. On a longtemps cru que Test cricket était le costume le plus fort du Pakistan; ils avaient tenu la masse l’année dernière. D’un autre côté, la philosophie des pays à faibles limites semblait avoir rattrapé le bogue de l’an 2000, ne l’atteignant jamais tout à fait en ce millénaire.

L’ère post-Misbah-Younis du Pakistan est sombre © Getty Images

Et pourtant, ce qui est le plus remarquable au sujet de l’année est le Pakistan portant une série de victoires de neuf-ODI en 2018, leur héroïsme de trophée de Champions suivi par un badinage d’un Sri Lanka apathique. Il est difficile d’attribuer le redressement à un facteur particulier; même son entraîneur de bâton, Grant Flower, a admis avoir été surpris par le revirement depuis la perte de l’Inde à Birmingham. Leur dossier ODI pour l’année jusqu’à ce point – trois victoires et six défaites – n’était pas surprenant; ils ont commencé l’année avec une défaite 4-1 contre l’Australie, et ont tout juste réussi à battre les Antilles sévèrement affaiblies 2-1. C’était le côté ODI du Pakistan que nous connaissions tous. Nous sommes encore en train de nous attaquer au léviathan des six derniers mois.

Il est difficile de lire trop dans la forme T20 du côté, même si c’est encourageant. Le Pakistan a remporté huit des dix T20I qu’il a disputés cette année, bien qu’ils aient été à peine opposés à la compétition la plus raide. Ils ont gagné 3-1 contre une équipe des Antilles qui ne ressemblait guère à l’équipe de 2016 World T20. Il y avait une victoire de 2-1 à Lahore contre une équipe du XI, où la qualification principale pour être considéré parmi les tournées était la volonté de jouer au Pakistan. Le blanchiment 3-0 contre le Sri Lanka pourrait largement être attribué au fait que la plupart des meilleurs joueurs du Sri Lanka se sont retirés de la série, ne voulant pas jouer le troisième T20, prévu comme prévu à Lahore. Ce sont des résultats encourageants pour le Pakistan, bien qu’il soit difficile de dire ce que l’on peut apprendre d’eux.

Dans une inversion complète, l’unité de test semble être dans une chute libre alarmante, une descente triste et rapide dans la médiocrité qui semble avoir défait une grande partie du bon travail au cours des sept années qui les ont vu atteindre le sommet. Ils terminent l’année au septième rang, au-dessus des Antilles, du Bangladesh et du Zimbabwe. L’année a débuté par une défaite prévisible à Sydney qui a scellé un nouveau blanchiment à la maison pour l’Australie contre le Pakistan. La première victoire de la série de tests du Pakistan aux Antilles a été leur deuxième meilleur moment de l’année. Le match s’est aussi déroulé de manière spectaculaire, Yasir Shah se débarrassant de Shannon Gabriel n ° 11 avec seulement six balles lors du dernier test, assurant ainsi que Misbah et Younis Khan terminent leur carrière sur une bonne note.

Les chaussures de ces deux-là n’ont pas l’air d’être encore remplies. La première série que le Pakistan a disputée en l’absence des grands favoris leur a rappelé le fait que c’était leur première défaite aux EAU pour la première fois depuis qu’ils devenaient leur domicile permanent, un revers de 2-0 contre le Sri Lanka. Le Pakistan a gagné deux et perdu quatre essais cette année. En remontant un peu plus loin, ils se sont classés au deuxième rang dans neuf des 11 tests, et les idées pour contrer la tendance sont rares.

Perdre face à une équipe sri-lankaise aux EAU, où le Pakistan n’avait pas perdu une série de tests depuis 2010, a été un coup dur. © Francois Nel / Getty Images

Mais un autre rayon de la positivité peut être glané du retour naissant du cricket international au Pakistan – bien, à Lahore au moins. Cela a commencé avec la finale PSL, où tout le contingent étranger de Peshawar Zalmi, y compris des joueurs tels que Darren Sammy, Dawid Malan et Chris Jordan sont venus à Lahore. Le XIe mondial sanctionné par la CPI et jouant trois T20I au stade Kadhafi était une énorme plume dans la casquette du BPC, avec notamment Hashim Amla, Faf du Plessis et Morne Morkel. La sécurité est toujours à la pointe de l’esprit des joueurs, cependant; presque toute la première équipe du Sri Lanka a hésité à venir à Lahore, tandis qu’une tournée aux Antilles a été reportée à l’année prochaine. Assurément, personne ne pensait que ce serait autre chose qu’un processus long et douloureux.

Point haut

Oubliez Sharjah, c’est l’un des plus anciens terrains de cricket d’Angleterre qui mérite d’être appelé la maison du Pakistan loin de la maison. Leur premier triomphe historique a eu lieu à The Oval, en 1954, et le zénith du Pakistan 2016 est venu quand l’équipe de Misbah-ul-Haq a battu l’Angleterre pour s’assurer sa place au sommet du classement du Test. Cette année est sans doute en tête du lot.

L’équipe de Sarfraz Ahmed a réalisé une performance ODI virtuellement parfaite dans le Trophée des Champions, se moquant des perceptions en cours de route. Ils ont payé à l’idée qu’ils manquaient le pouvoir-frapper nécessaire dans le cricket moderne, totalisant 338 dans la finale. Ils ont ignoré la critique qu’ils n’avaient pas été capables de trouver une paire décente d’ouvreurs depuis le 20ème siècle – Fakhar Zaman et Azhar Ali ont mis sur 128 pour le premier guichet. Surtout, ils ont, une fois pour toutes, enterré la notion que le grand jeu et l’Inde égalaient la défaite. Ce match avait été joué des millions de fois dans l’esprit des fans pakistanais. Ce jour-là, le fantasme est venu à la vie.

Point bas

Si vous y avez fait attention récemment, vous avez peut-être remarqué que le Sri Lanka ne passe pas un très bon moment. Les Pakistanais, en revanche, sont plutôt bons aux Emirats Arabes Unis, n’ayant jamais perdu une série de tests depuis leur relocalisation permanente.

Le joueur de bowling rapide Hasan Ali a transformé les fortunes limitées du Pakistan © Getty Images

En tant que tel, perdre 2-0 contre le Sri Lanka aux Emirats Arabes Unis a vraiment montré à quel point le cricket Test du Pakistan était grave, en particulier maintenant que Misbah et Younis ne sont plus là. Le premier test était si typiquement le Pakistan, il était banal, avec un effondrement de la cinquième journée où ils ont échoué par 21 points à la poursuite de 136. Dans le deuxième test, ils ont réussi à donner une performance encore plus sournoise, avec Sri Lanka confortablement victoire gagnée Une équipe sri-lankaise, à mi-parcours d’une course perdante de 16 matches, et dont les seules autres victoires contre l’épreuve ont été une victoire contre le Zimbabwe, et une contre le Bangladesh qui a permis 1 tirage de série.

Nouveau gamin dans le quartier

Pas seulement un jeune joueur pour le Pakistan à nourrir et impatient de, mais déjà un candidat pour ODI Joueur de l’année. Depuis qu’il a fait ses débuts l’année dernière, Hasan Ali a fait une transition sans heurts vers le cricket ODI en particulier. Il a 63 guichets de 29 matchs dans différents formats cette année – à une moyenne de 18,85. Hasan était le principal preneur de guichet et le joueur du tournoi dans le Trophée des Champions, prenant 13 guichets en cinq matches, dont trois dans chacun des quatre matchs que le Pakistan a remportés en route vers le titre. Son record de T20I cette année – 12 guichets à 21,41 – n’est pas mauvais non plus, et s’il peut se tenir à l’écart des blessures et des controverses, il pourrait être un atout fantastique pour le Pakistan pendant plusieurs années à venir.

Que 2018 tient

Le Pakistan a retourné sa forme dans chaque format en l’espace de 12 mois. Qui ne veut pas dire qu’ils ne le feront plus? Et cela rend particulièrement méfiant de faire des prédictions sur le cricket au Pakistan; ils ne vieillissent pas bien. Sarfraz, désormais capitaine du Pakistan à travers les formats, cherchera à consolider sa position en conservant sa forme limitée et en redécouvrant la formule qui a fait son succès dans le cricket Test, mais tout cela est plus facile à dire qu’à faire.

L’année commence avec un tour limité de la Nouvelle-Zélande, qui menace d’exposer les prouesses de l’ODI et du T20 des six derniers mois au Pakistan comme un simple flash dans la casserole. Il y a une tournée T20 par West Indies prévue en mars, avec les jeux à jouer à Lahore, qui devrait apporter une grande excitation. Le Pakistan affrontera également l’Irlande lors de son premier match test (attendez-vous à une piste verte et à une éventuelle peau de banane). Cela est suivi d’une tournée de deux essais en Angleterre, qui semble une mission beaucoup plus difficile qu’en 2016. Les voyages au Zimbabwe et en Afrique du Sud complètent l’année. Le Pakistan ayant basculé d’un extrême à l’autre au cours des deux dernières années, la stabilité et la consolidation iront bien pour eux en décembre 2018.

Danyal Rasool est un sous-éditeur de ESPNcricinfo. @ Danny61000