Ski alpin: chance de neige? Les outsiders rivalisent contre vents et marées

Par Alan Baldwin

LONDRES (Reuters) – La plupart des meilleurs skieurs alpins ont grandi dans la neige, ce qui est un désavantage pour ceux dont les pays ne voient pas grand-chose.

Mais cela ne signifie pas que tous ces «outsiders» n’ont aucune chance de réussir.

“Nous serons toujours derrière les Autrichiens, les Français ou quoi que ce soit d’autre parce qu’ils étaient sur ces montagnes à l’âge de quatre ans”, explique Dave Ryding, le meilleur skieur alpin de Grande-Bretagne.

“Nous n’apprendrons pas le terrain, la neige, et il faut affiner l’habileté de skier sur la neige”, a déclaré à Reuters le joueur de 31 ans qui a appris à skier sur des pentes sèches en Angleterre et au Pays de Galles.

Et pourtant, Ryding a terminé deuxième du slalom de la Coupe du monde de Kitzbuehel en janvier dernier, la meilleure fin d’un Britannique en 35 ans, et a mené la première étape de Levi, en Finlande, en novembre avant de rattraper une porte en deuxième manche.

Il a terminé sixième du slalom de Madonna di Campiglio en décembre et quatrième d’une course de slalom parallèle à Oslo le jour du Nouvel An.

“J’ai toujours cru que je pouvais les rattraper, finalement”, a déclaré le vétéran de deux Jeux olympiques.

Parler d’un terrain de jeu égal, même métaphorique, se trouve malade avec un sport dont les étoiles dévalent des pistes raides et glacées, sur des bosses et des sauts et à travers les rebondissements serrés d’une pente de slalom défoncé.

Les Autrichiens, les Suisses et d’autres «puissances de neige» reçoivent une avalanche de financement pour le sport national, ainsi que des installations d’entraînement de classe mondiale, tandis que ceux qui n’ont pas de montagnes à leur porte regardent avec envie.

La descente olympique masculine, l’épreuve du ruban bleu du sport, n’a été remportée que par des skieurs des pays alpins ou des États-Unis.

La Coupe du monde a été organisée dans 25 pays, de l’Australie à l’Argentine, mais le Luxembourg et le Liechtenstein sont les seules personnes extérieures à ce groupe à avoir remporté une médaille olympique.

Le Luxembourg ne figure sur la liste que parce que l’Autrichien Marc Girardelli, qui est devenu cinq fois champion du monde de la Coupe du monde, s’est brouillé avec sa fédération nationale à l’adolescence et en a trouvé un autre.

UN DUR TRAVAIL

Ryding s’est d’abord entraîné sur la neige à 12 ans, après avoir commencé sur des pentes sèches, et a déménagé en Autriche à 18 ans pour améliorer sa technique. Cela n’a pas été facile, mais sa détermination porte ses fruits.

“Ils l’ont pépère”, a déclaré le Britannique de certains de ses rivaux autrichiens.

Il a reconnu, cependant, qu’ils étaient également plus susceptibles de souffrir d’épuisement professionnel sous la pression de la compétition à un âge beaucoup plus jeune.

Ryding est maintenant bien financé, comparé aux athlètes britanniques précédents, et a montré qu’il peut rivaliser avec les meilleurs. Il a son propre coach, technicien, physio et assistant mais ce n’était pas toujours le cas.

“Dans le passé, disons il y a trois ans, c’était littéralement moi et mon entraîneur et moi faisions mes propres skis, je faisais tout moi-même, donc c’était très dur”, a-t-il dit.

“À l’époque, cela me coûtait personnellement 15-20 000 (euros) (23 719,78 dollars) par an … mais à l’époque, le budget de mon équipe était inférieur à 100 000 euros.

“L’équipe autrichienne de slalom, son budget sera d’environ six millions, c’est juste pour sa saison.”

Marcel Hirscher, l’Autrichien qui a été champion du monde de la Coupe du monde ces six dernières saisons et qui a battu Ryding dans ce slalom de Kitzbühel, peut compter sur un soutien et des ressources beaucoup plus importants.

Le fabricant de ski Atomic, qui emploie le frère de Hirscher, aura une équipe composée de ses propres experts qui travailleront avec les entraîneurs d’équipe pour s’assurer que l’équipement répond à toutes les exigences.

Il en va de même pour les autres prétendants aux médailles sur le circuit de la Coupe du monde.

Le chef de mission Pyeongchang de l’équipe GB Mike Hay a souligné que la Norvège, également une force alpine avec laquelle il faut compter, est un autre pays qui veille à ce que ses athlètes aient tous les avantages possibles.

“Ils sont comme une équipe de Formule 1”, a-t-il déclaré à propos de leur investissement dans le ski nordique. “Ils se préparent pour les épreuves de la Coupe du monde avec des bus massifs à deux étages, tous équipés pour leurs techniciens de cire ci-dessous.”

Pourtant, les résultats de Ryding ont apporté un nouveau respect de la part des puissances établies, plus habitués aux non-alpinistes non-alpins apparaissant sous la forme de rans colorés, ainsi qu’à plus d’une question.

«Quand je m’assois au séminaire du chef de mission une année avant les Jeux, les Suisses et les Autrichiens autour de la table se demandent:« Que faites-vous là-bas pour que quelqu’un monte et monte sur le podium? dit Hay.

“Nous sommes beaucoup plus professionnels qu’auparavant, lorsque nous sommes arrivés dans une vieille voiture qui avait roulé 250 km ou plus depuis la dernière course du jour au lendemain.”

(1 $ = 0,8438 euros)

(Reportage par Alan Baldwin, édité par Sudipto Ganguly)