En souvenir de Don Panoz au Petit Le Mans: ‘Dr. Don ‘a fait sa marque dans les voitures de sport, les entreprises

Don Panoz est décédé le 11 septembre à l’âge de 83 ans. Photo de Motorsport Images-LAT

Scott Atherton, président d’IMSA, l’organe de sanction de la série WeatherTech Sports Car Championship, s’en souvient comme de «la tournée des préliminaires».

Il y a vingt ans, Don Panoz, le visionnaire millionnaire, principalement connu pour diriger l’équipe qui avait mis au point la méthode transdermique d’administration des médicaments – couramment appelée timbre à la nicotine – avait acheté les actifs en difficulté de la Professional Sports Car Racing Association, parmi lesquels figurait IMSA. , Road Atlanta, le Sebring International Raceway et Mosport au Canada, et avaient besoin d’aide pour tout gérer, en particulier son nouveau American Le Mans Series.

Atheron était responsable du California Speedway, d’abord pour son constructeur, Roger Penske, puis de l’International Speedway Corporation, qui a acheté les pistes de Penske.

Atherton a reçu un appel l’informant que Panoz souhaitait l’embaucher pour tout diriger. Intrigué, mais à peine intéressé, Atherton se rendit dans l’agréable demeure de Panoz en Géorgie, où ils buvèrent du thé glacé sur le perron jusqu’à minuit passé.

Le lendemain matin, ils ont pris l’avion privé de Panoz pour visiter Mosport en Ontario, puis Road Atlanta, puis Sebring en Floride et enfin dans un aéroport commercial pour permettre à Atherton de rentrer à Los Angeles.

Panoz et le président d’IMSA, Scott Atherton, à droite, ont fait équipe plus d’une fois pour faire leur marque dans la course. Photo de Motorsport Images-LAT

Cette visite vertigineuse de 24 heures était une chose que Atherton n’oublierait jamais. Il a pris le travail et est devenu employé numéro un. Malheureusement, il leur faudrait un peu de temps avant que les chiffres deux, trois, quatre ne se fatiguent… Il y avait, at-il minimisé, des «aspects difficiles» de travailler pour Don. “Mais il m’a donné une opportunité unique, et je dis aux gens que les courses de voitures de sport ne seraient pas ce qu’elles sont aujourd’hui sans lui.”

Donald Panoz – souvent référé au Dr Donald Panoz, grâce à un doctorat honorifique en affaires de la West Virginia University School of Business, et avant cela, un doctorat honorifique du Trinity College de Dublin, en Irlande, et il adorait être appelé « Dr. Don », est décédé le 11 septembre à son domicile à Duluth, en Géorgie, après une bataille contre le cancer du pancréas. Il avait 83 ans.

Ses exploits, ainsi que ses échecs moins fréquents, sont à la fois impressionnants et impressionnants puisqu’il est le fils d’un immigré italien de deuxième génération qui gagna sa vie comme boxeur professionnel, avec un record de 124 victoires, deux défaites. Avant de «prendre sa retraite» à 22 ans. La mère de Panoz était un quaker d’origine irlandaise et la source héréditaire des cheveux roux brillants de Don.

Enfant, Panoz a grandi dans une région rurale de l’Ohio. Il vendait des tomates au bord de la route, à la sortie de la petite ferme familiale, ce qui a allumé la flamme de l’entrepreneur. Après avoir servi dans l’armée américaine, Panoz et un ami de l’armée ont ouvert plusieurs pharmacies, puis Milan Pharmaceuticals. Après avoir inventé le timbre à la nicotine, il a fondé Elan Corporation In Ireland, un pays respectueux de l’impôt, qui est devenu un leader international de l’industrie du médicament.

L’un des projets phares de Panoz était le DeltaWing. Photo de Motorsport Images-LAT

C’est devenu une source d’amusement pour ceux qui connaissaient Panoz que, malgré l’invention du patch à la nicotine, il continuait de fumer à la chaîne jusqu’à la fin, buvant de préférence sur la très puissante marque britannique Silk Cuts. L’une des principales raisons pour lesquelles Panoz a insisté pour voyager à bord de son grand jet privé Challenger 600 était que personne ne pouvait lui dire qu’il ne pouvait pas fumer.

À une certaine époque, un employé de Nissan et moi avions choisi Panoz, Atherton et plusieurs autres dirigeants à l’aéroport de Nashville, où nous avions discuté du rôle de Nissan dans la voiture de course Delta Wing, financée par Panoz. Lorsque le jet de Panoz a atterri et que la porte a été ouverte, le nuage de fumée provenant de l’avion a précédé Panoz et ses passagers qui, contrairement à Don, aspiraient à l’air frais. Cela ressemblait à une scène d’un film de Cheech et Chong.

«C’était tous les voyages avec Don», dit Atherton en riant. “Je n’ai jamais fumé de cigarette de ma vie, mais en travaillant avec Don depuis 14 ans, je suppose que j’ai fumé l’équivalent d’environ deux paquets par jour en fumée secondaire.”

Panoz a reconnu l’ironie. Même dans ses dernières années, «le goudron et la nicotine sont tout ce qui me tient ensemble, a-t-il déclaré.

L’un des projets inachevés de Panoz était un véhicule électrique capable de gérer les 24 heures du Mans. Photo de Panoz Racing

Lorsque Panoz a acheté le package IMSA à Andy Evans, le milliardaire du coureur, c’était «les jours les plus sombres de la course de voitures de sport aux États-Unis», a déclaré Atherton. Panoz ne s’intéressait guère à la course. Il a commencé à aider son fils, Danny, à vendre les voitures de la rue Panoz qu’il construisait.

Mais Panoz ne pouvait pas s’arrêter là-dessus, investissant des millions de dollars dans l’ALMS jusqu’à ce qu’il soit finalement vendu à NASCAR au prix de 8 millions de dollars, selon les rumeurs. Sous la direction de Jim France, NASCAR l’a combinée à Grand-Am pour former la série IMSA WeatherTech, mais elle a été retenue par Atherton, ce qui a permis d’obtenir une présence unifiée des voitures de sport, sans doute la plus forte depuis des décennies.

Panoz avait de multiples passions, comme mentionné, principalement motivées par des défis. On lui a dit qu’il était impossible de produire du bon vin en Géorgie. Il a donc construit le Chateau Elan, un domaine de 3 500 hectares, et y a planté des raisins, comme il l’a fait au St. Andrews Bay Resort en Écosse et au Diablo Grande Winery and Resort en Californie , qu’il a énuméré comme l’une de ses rares entreprises commerciales ayant échoué.

Il adorait jouer au golf. Il compte parmi ses amis des golfeurs légendaires tels que Sam Snead et Gene Sarazen. Ses centres de villégiature possèdent tous des terrains de golf de niveau international conçus par des professionnels.

24 heures du Mans

Note de la rédaction: Don Panoz, un innovateur dans le domaine des courses, est décédé le 11 septembre. Mais pour rappeler un homme qui a vu la course un peu différemment, nous reproduisons un article tiré du magazine Autoweek de juin 2017 …

Son engagement dans les grandes courses de voitures de sport a commencé lorsque Panoz a appris qu’une voiture à moteur avant équipée d’un V8 américain ne serait plus jamais compétitive aux 24 Heures du Mans. Il a pris cela au défi, engageant le célèbre designer Adrian Reynard et supervisant le développement du féroce GTR-1 en 1997, propulsé par un Ford V8 de style NASCAR. Panoz a embauché les meilleurs pilotes; En fait, après que Mario Andretti se soit écrasé sur l’une de ses voitures, Panoz – déclarant célèbre qu’il pensait qu’il venait de tuer Mario Andretti – a saisi une cigarette allumée d’un membre d’équipage et a recommencé à fumer après avoir cessé de fumer plusieurs mois auparavant.

Après cela, les intérêts de Panoz dans l’industrie automobile étaient omniprésents. Amoureux des Français en général, du Mans en particulier, il a lancé l’American Le Mans Series parce qu’il pensait que les courses de voitures de sport américaines étaient devenues trop provinciales. Cela a mis l’ALMS et Grand-Am en concurrence directe jusqu’à ce que Grand-Am et la société mère NASCAR rachètent Panoz. Mais cela a laissé Panoz sans projet. C’est un homme qui s’est engagé à ne jamais prendre sa retraite, ce qu’il n’a pas fait. Il a de nouveau adopté le programme flambant DeltaWing, parce que les gens disaient que cela ne marcherait jamais, écrivant chèque après chèque jusqu’à ce que, en partenariat avec Nissan, la voiture fasse ses débuts avec une fanfare que Le Mans n’a pas vue depuis, fonctionnant bien comme pilote expérimental pour Garage 56 jusqu’à être pris par une Toyota.

Le programme DeltaWing ne s’est pas bien terminé, aboutissant à un procès intenté par Panoz à Nissan – Panoz a déclaré à Autoweek que c’était la première fois qu’il poursuivait personnellement en justice une personne – pour vol de propriété intellectuelle, convaincu que la technologie que Panoz avait payée est brisée général, et a pris le designer de la Delta Wing, Ben Bowlby, en particulier. Il y avait un règlement, et tandis que les résultats sont scellés, Panoz était très satisfait du résultat.

Le Team Panoz Racing est de retour sur la piste en 2019. L’équipe de course du Pirelli World Challenge a annoncé jeudi son intention de continuer à la mémoire de son regretté propriétaire de l’équipe Don Panoz, décédé …

J’ai couvert la controverse et j’ai sans doute été le premier à comprendre, après avoir lu le procès, que Panoz avait Nissan sur un baril. Une fois que cela a été réglé, lors d’une Douze Heures de Sebring Mobil, Panoz m’a convoqué dans sa chambre à l’hôtel Château Elan qu’il a construit sur la piste, en grande partie parce qu’il voulait un endroit agréable.

Alors que les douze heures passaient sous la fenêtre de sa chambre, Panoz a passé plus d’une heure à me dire pourquoi il avait poursuivi Nissan. Je suis sorti très éclairé, avec beaucoup d’informations sur lesquelles je ne pouvais pas écrire, et pour le reste de la course, je sentais le parfum Silk Cuts. Une chose que je peux révéler: Panoz s’est assuré qu’il y avait un mandat d’arrêt contre Bowlby et Darren Cox, alors dirigeant de Nissan Racing, si les deux Européens devaient se présenter en Géorgie.

La passion de Panoz a également mené à son dernier défi lié à la course: Nissan a fait beaucoup pour faire des tours au Mans sous énergie électrique, et Panoz prévoyait un assaut 100% électrique au Mans avec la Green4U Panoz Racing GT-EV qui a été affiché aux 24 Heures du Mans 2017.

Il peut être révélé ici que le projet a été annulé, ce que la société n’a jamais pleinement admis. Un communiqué de presse a été préparé mais jamais distribué qui dit: «Don Panoz a décidé de ne pas avancer avec le projet Green4U Panoz Racing GT-EV. Il concentre plutôt ses ressources sur Green4U Technologies Inc et commercialise sa gamme de véhicules électriques. ”

Don Panoz, président du conseil d’administration de DeltaWing Technology Group Inc., âgé de 81 ans, concepteur de voitures de sport haut de gamme et propriétaire d’équipes de course, a généré des millions de dollars en produits pharmaceutiques avant de se lancer dans les affaires …

C’était, comme le dit Panoz à Autoweek, puis dans son autobiographie, son «saint graal». Triste que cela n’ait jamais été achevé.

La semaine précédant le décès de Panoz, le groupe Green4U, développé pour commercialiser des véhicules électriques, a également cessé de fonctionner. Des employés de longue date ont été licenciés. Il n’est pas clair pour le moment que va devenir le programme de courses à deux voitures Panoz Avezzano Pirelli World Challenge, qui a remporté le championnat du constructeur GTS Sprint / Sprint X 2018.

Dans sa nécrologie officielle, son entreprise incluait ceci: «En plus de sa carrière, de son activité et de ses réalisations professionnelles, Panoz était un père de famille, un comédien, une inspiration, un philanthrope, un innovateur, un visionnaire et, surtout, un humain d’être autour. “

Cela couvre à peu près tout.

Par Steven Cole Smith