Harlem a fait Mo Bamba, mais il le prendra d’ici

Mo Bamba, basketteur pour le Orlando Magic, dans son appartement du centre-ville d’Orlando, Floride, le 28 septembre 2018. Un hymne viral pour le rap fait chanter le nom de Bamba, mais le centre des recrues de 20 ans Orlando Magic s’attache à créer un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba salue la foule avant ses débuts dans la NBA lors du match d’ouverture de la saison des Magic contre le Heat de Miami au Amway Center d’Orlando, Floride, le 17 octobre 2018. Un hymne viral du rap a fait chanter le nom de Bamba, mais les 20 Le centre de recrue créé il y a un an pour le Orlando Magic se concentre sur la création d’un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba, basketteur pour le Orlando Magic, dans son appartement du centre-ville d’Orlando, Floride, le 28 septembre 2018. Un hymne viral pour le rap fait chanter le nom de Bamba, mais le centre des recrues de 20 ans Orlando Magic s’attache à créer un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba, basketteur pour le Orlando Magic, dans son appartement du centre-ville d’Orlando, Floride, le 28 septembre 2018. Un hymne viral pour le rap fait chanter le nom de Bamba, mais le centre des recrues de 20 ans Orlando Magic s’attache à créer un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba, un basketteur de l’Orlando Magic, plaisante avec son ami Denario Watkins alors qu’il utilise un dispositif de récupération de la jambe après une séance d’entraînement dans son appartement du centre-ville d’Orlando, Floride, le 28 septembre 2018. Un hymne du rap viral fait chanter les gens Le nom de Bamba pour le moment, mais le centre des recrues du Orlando Magic, âgé de 20 ans, se concentre sur la création d’un héritage qui se situe au-delà de toute tendance. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba se réchauffe avant ses débuts en NBA lors du match d’ouverture de la saison des Magic contre le Heat de Miami au Amway Center d’Orlando, Floride, le 17 octobre 2018. Un hymne du rap viral a fait chanter le nom de Bamba centre des recrues pour l’Orlando Magic se concentre sur la création d’un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

Mo Bamba dunks lors de ses débuts en NBA lors du match d’ouverture de la saison des Magic contre le Heat de Miami au Amway Center à Orlando, Floride, le 17 octobre 2018. Un hymne du rap viral a fait chanter le nom de Bamba pour le moment. L’ancien centre des recrues de l’Orlando Magic se concentre sur la création d’un héritage qui dépasse toutes les tendances. (Zack Wittma / Le New York Times)

ORLANDO, Floride – Mo Bamba est rentré d’un entraînement préparatoire avec le Orlando Magic dans un appartement complet. Il a été accueilli par trois amis dont l’unique activité est la société Mo Bamba et par plusieurs employés de Wayfair, la société de produits de maison en ligne qui avait fourni son nouvel appartement au centre-ville dans le cadre d’un contrat d’endossement.

Tout ce que Bamba avait à faire, c’était poser pour des photos.

“C’est excellent, les gars!” Dit Bamba, alors qu’il se laissait tomber sur son nouveau lit et tendait les bras, qui se prolongeaient presque jusqu’au salon.

Bamba, un centre des recrues de Harlem, a une nouvelle maison à Orlando et un nouvel emploi chez Magic, qui affrontera les New York Knicks dimanche au Madison Square Garden. Il mesure 7 pieds et a de la place pour grandir. Il veut développer un tir extérieur cohérent. Il veut devenir l’un des défenseurs les plus solides de la ligue.

Mais il a aussi des ambitions qui vont au-delà du basket-ball et il veut faire les choses à sa manière.

“Une chose qui me rend folle”, a déclaré Bamba lors d’une apparition dans “The Shop”, une émission d’actualités de LeBron James sur HBO, “c’est quand les gens me disent que je sonne bien pour un athlète.”

Il a ajouté: «Ils ne sont pas comme Harlem, vous ne parlez pas comme vous.» Il se demandait quoi, cela est-il censé vouloir dire?

Bamba surfe sur une vague de rébellion dans le basketball professionnel, animé par de jeunes athlètes talentueux qui sont déterminés à ne pas laisser les attentes des autres freiner leurs ambitions. La NBA est une grande entreprise et les joueurs – même ceux qui n’ont pas fait leurs preuves, comme Bamba – sont de petites entreprises en elles-mêmes. Mais Bamba veut être en charge de son avenir.

Par exemple, il n’a pas d’agent, une rareté parmi les joueurs de la NBA. Ce qu’il a, c’est Lenox Partners, qu’il a cofondé avec Greer Love, 36 ans, un mentor d’enfance qui a quitté son emploi dans le capital-investissement au printemps dernier pour lancer la société. Love l’a décrite comme «l’entité faîtière qui gère toutes les facettes de la vie de Mo», allant des investissements à la philanthropie en passant par des contrats de sponsoring.

«Il s’agit d’essayer d’entourer Mo des meilleurs experts possibles», a déclaré Love, titulaire d’un MBA du Michigan et récemment acheté une maison à Orlando. “S’il voit quelque chose qui l’intéresse, nous essayons de trouver le meilleur expert pour le faire passer du point A au point B.”

Au-delà des affaires, il y a un partenariat unique au travail ici, un bromance, même. L’amour connaît Bamba depuis que Bamba était en quatrième année.

“Il a été très cohérent au fil des ans”, a déclaré Bamba, qui a découvert l’amour pour la première fois en tant qu’entraîneur de basket-ball bénévole à son école primaire. “Je me souviens quand ce mec me suppliait de lui envoyer mes problèmes de calcul pour qu’il puisse m’aider.”

Lenox Partners compte deux autres employés: Noah Coslov, que Love a demandé de l’aide au marketing, et Denario Watkins, meilleur ami de Bamba depuis la troisième année. Après que Bamba eut été choisi par le Magic, Watkins a conduit un U-Haul rempli de ses affaires depuis son lieu d’entraînement en Californie à son nouveau domicile en Floride.

Maintenant, sur son balcon, Bamba luttait contre la lumière de midi alors que les gens de Wayfair organisaient leur séance photo. Love lui tendit une paire de lunettes de soleil.

«Papa se cache», dit-il avant de les rendre à Love, qui haussa les épaules.

Autre chose à propos de Bamba: s’il s’appuie sur des personnes comme Love et Watkins, il a tendance à faire ce qu’il veut.

«Mo fait confiance à Greer», a déclaré Shaka Smart, qui a entraîné Bamba pendant sa seule saison universitaire au Texas. «Greer a été un vrai rock pour lui en termes de stabilité et de guidance dans certains aspects de sa vie. Mais dans d’autres aspects de sa vie, Mo est incroyablement autonome: «Je suis bon. Je n’ai pas besoin d’aide pour ça.

Ayant grandi à Harlem, Bamba partageait un appartement avec sa mère et ses trois frères et sœurs. (Son père a déménagé quand Bamba avait 7 ans, mais ils sont restés proches.) Ils vivaient en face du logement social, que la mère de Bamba l’avait découragé de visiter. Les parents de Bamba sont ivoiriens et il se souvient d’avoir eu des disputes avec d’autres garçons.

«Les enfants d’immigrants africains étaient toujours pris au dépourvu», a-t-il déclaré.

Mais les tribunaux des projets avaient les meilleurs atouts, de sorte que Bamba a échappé à l’œil vigilant de sa mère. Il a toutefois attiré l’attention du quartier, devenant finalement une légende locale inspirant un hymne de rap, la chanson virale «Mo Bamba» de son ami Sheck Wes, avant son premier match professionnel.

Bamba a construit sa légende alors qu’il commençait à tirer des paniers à la Public School 208, où Love, alors banquier d’affaires âgé de 26 ans, faisait du bénévolat les week-ends.

Love s’était impliqué par le biais de New York Cares, une organisation à but non lucratif qui associe des bénévoles à des organisations en quête d’aide. Il souhaitait une pause de ses semaines de travail de 80 heures, a-t-il déclaré, et l’école avait besoin de quelqu’un pour gérer une clinique pour environ 60 enfants une ou deux fois par mois.

“Ils lanceraient 20 ballons de basket”, a déclaré Love, “et c’est en gros,” Hé, veillez simplement à ce que personne ne se tue. ” (COMMENCEZ LA FINITION OPTIONNELLE.) Bamba et Watkins étaient parmi les garçons qui se sont présentés, et Love a très vite fait germer l’idée d’essais pour une équipe de cinquième année. L’amour a coupé Bamba lors des essais. Cela reste une source de friction. Love a dit que c’était parce que Bamba était en quatrième année. Mais Watkins l’était aussi et il a formé l’équipe.

“Ouais, assez foiré”, a déclaré Bamba.

Bamba a rejoint l’équipe l’année suivante et Love est devenu plus un mentor qu’un entraîneur, un grand frère qui aiderait tous les joueurs avec leurs devoirs et leurs problèmes. Love a fini par partir pour l’école de commerce, mais a promis qu’il ferait toujours partie de leur vie.

«Ma promesse à ces gars était:” Hé, je n’ai qu’un texte à envoyer “, at-il déclaré.

Bamba, dont la mère l’a poussé à exceller, a également quitté New York pour aller en pension dans le New Hampshire. Il n’était pas un prodige du basket – pas encore, en tout cas. Il était studieux et curieux, avec un intérêt pour les mathématiques et l’histoire.

(FIN DE FINITION FACULTATIVE.) Bamba a ensuite fréquenté la Westtown School, à l’extérieur de Philadelphie, où il est devenu une star du basketball. Il a confié à Love, qui travaillait alors à Détroit, le recrutement de son université. Ils étaient méthodiques, créant un tableur de cadres du Fortune 500 des écoles envisagées par Bamba. Il a choisi le Texas et son immense bassin d’anciens élèves.

“Les universitaires étaient certainement importants”, a déclaré Smart, son entraîneur universitaire, “mais il souhaitait également établir des liens avec les gens et créer un réseau qu’il pourrait utiliser et sur lequel il pourrait compter pendant de nombreuses années.”

Après une saison au Texas, Bamba s’est rendu au Barclays Center de Brooklyn en juin pour le repêchage de la NBA, où il a été choisi pour la sixième fois au classement général par Magic. Il avait sa propre section d’encouragement qui comprenait un groupe d’étudiants de P.S. 208. Bamba est resté en contact étroit avec nombre de ses anciens professeurs.

“Il y a tellement de laideur dans les quartiers, alors quand on a quelqu’un qui peut vraiment s’en sortir, ça inspire tout le monde, même les administrateurs,” Jackie Colon, assistante principale de P.S. 208, a déclaré lors d’un entretien téléphonique. “Si nous pouvons toucher la vie d’un enfant, nous avons fait une bonne chose.”

M. Bamba, qui s’est adressé au groupe de diplômés le plus récent de l’école en tant que conférencier, a déclaré qu’il souhaitait utiliser son cachet pour promouvoir et investir dans l’éducation des enfants. Il a dit qu’il avait récemment fréquenté David Robinson, qui, depuis sa retraite de la NBA, a été l’un des moteurs du mouvement des écoles à charte publique à San Antonio. (COMMENCEZ LA FINITION OPTIONNELLE.) En ce qui concerne les partenariats commerciaux de Bamba, Love est consciente que certaines personnes pourraient être sceptiques quant à ses intentions, notamment l’optique de Love sur une étoile montante. C’est un problème qui a fait surface l’été dernier, quand l’un des demi-frères de Bamba a accusé Love d’avoir fourni à Bamba des avantages contraires aux règles de la NCAA. L’amour a été débarrassé de tout acte répréhensible.

“Cela m’a définitivement affecté, parce que c’est arrivé de nulle part”, a déclaré Bamba. “Mais le temps guérit tout.”

Pour sa part, Love a déclaré qu’il voulait seulement aider les enfants lorsqu’il a rencontré Bamba il y a près de 10 ans.

«J’avais ma propre carrière bien avant cela», a déclaré Love. Et si je devais parier que quelqu’un deviendrait cette superstar, il n’y avait pas moyen. J’aurais aimé être aussi doué pour faire des prédictions.

(FIN DE FINITION FACULTATIVE.) Bamba, qui est le genre de personne à remplir un distributeur de savon pour les mains avec de l’eau pour le faire durer plus longtemps, s’adapte à sa nouvelle situation en tant que pro vivant dans un appartement avec une vue imprenable sur sa nouvelle ville. Il est garanti plus de 10 millions de dollars au cours de ses deux premières saisons. Avant même d’avoir été recruté, il a utilisé l’argent d’une apparition promotionnelle pour emmener sa mère dans un nouvel appartement à Manhattan. C’était un rêve réalisé, dit-il.

Malgré tout, l’entraîneur d’Orlando, Steve Clifford, a tenté de réduire les attentes. Les Magic ne misent pas sur Bamba depuis le début. Au cours de ses 10 premiers matchs, Bamba a obtenu une moyenne de 6,5 points et 6 rebonds.

“J’espère que les gens sont honnêtes avec lui, c’est tout”, a déclaré Clifford.

Bamba sait aussi être patiente. Réfléchissant sur son voyage, il s’est rappelé avoir quitté Harlem pour se rendre à une école privée.

“Je me souviens quand je suis arrivé pour la première fois, je ne connaissais même pas le code vestimentaire approprié”, a-t-il déclaré. «Je ne savais pas vraiment ce qui se passait. Mais j’ai fini par comprendre.

Cela a été un thème tout au long de sa vie. Il a compris comment gérer les moqueries des enfants du quartier. Il a découvert comment trouver les jeux les plus compétitifs. Il a compris comment naviguer dans les complexités de la vie à Harlem. Et maintenant, avec l’aide de ses amis, il est déterminé à comprendre la NBA.