Trois hommes, 52 ans et un vœu d’être toujours au Super Bowl

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Les autres membres du club, Don Crisman, Gregory Eaton et Tom Henschel, ont assisté à chaque grand match.

Tom Henschel n’allait pas laisser une robe d’hôpital et un IV l’empêcher d’aller au Super Bowl.

Au lieu de cela, il tira l’aiguille de son bras et garda sa série de Super Bowl vivante.

Le 4 février, le fan des Steelers de toujours fera partie d’un groupe exclusif qui jouera 52 matchs du Super Bowl – chaque Super Bowl depuis ses débuts en 1967. Ce sont les gens qui notent parfois les jalons de la vie non pas au calendrier mais par un chiffre romain du Super Bowl, tout en dévidant les scores et les jeux qui changent la donne, gravés dans leurs souvenirs, qu’ils admettent être de plus en plus obscurcis avec l’âge.

“Je serai là jusqu’à ce qu’ils me mettent dans la boîte”, a déclaré Henschel, 76 ans, qui vit au nord de Pittsburgh.

Il rejoindra Don Crisman de Kennebunk, Maine, et Gregory Eaton de Lansing, Michigan, pour le Super Bowl LII de Minneapolis. Pour chacun d’entre eux, c’est un cran de plus qui les a emmenés du premier Super Bowl, où le billet le plus cher était de 12 dollars et le spectacle de la mi-temps était un groupe universitaire, à un jeu devenu une extravagance internationale. Sur le chemin, ils se sont promis qu’ils seraient toujours dans le stade le jour du match.

Eaton s’est rendu au Super Bowl inaugural par lui-même quand Herb Adderley, un ancien joueur de Michigan State University qui a rejoint les Packers en 1961, lui a donné un billet. Eaton, qui est afro-américaine, a connu Adderley et d’autres joueurs noirs comme Bubba Smith et Clinton Jones de Michigan State. La famille d’Eaton a souvent accueilli les athlètes.

Pour son deuxième Super Bowl, Eaton s’est rendu à Miami avec un groupe d’hommes d’affaires locaux blancs. Quand ils sont arrivés à l’hôtel, Eaton a été renvoyé. “J’ai eu la porte claquée sur mon visage parce que je viens d’être coloré”, at-il dit. “Les temps ont changé.”

Au fil des ans, Eaton a célébré le premier quart noir de départ pour remporter un Super Bowl et l’embauche des premiers entraîneurs de football afro-américains. “Je viens d’être un Afro-Américain et assez vieux pour arriver à temps pour voir ces changements”, at-il dit. “Je n’aurais jamais pensé voir un quarterback noir. Je n’ai jamais pensé que j’allais voter pour un président noir. “

Pacte à ne jamais manquer

Pour Henschel, qui a commencé à aller aux grands jeux alors qu’il travaillait dans un bar où les joueurs de football traînaient et lui donnaient des billets, le rite annuel a presque pris fin le matin du Super Bowl VI, lorsqu’il a atterri dans un hôpital de la Nouvelle-Orléans.

“Je ne pouvais pas respirer”, se souvient-il. Il était au milieu de la rue quand un officier l’a pris et l’a emmené à une salle d’urgence, où il a été branché à des intraveineuses et de l’oxygène.

“Ils m’ont fait monter dans une pièce et une religieuse catholique est entrée et m’a demandé s’il y avait quelque chose qu’elle pouvait m’avoir. «Pas de soeur, ai-je dit. “Mais je dois aller au match aujourd’hui.”

Cela n’arrivera pas, lui dit-elle.

«Dès qu’elle est sortie, j’ai sorti les intraveineuses, j’ai enlevé l’oxygène et je me suis foutu de cet hôpital», a déclaré Henschel. “Je me sentais comme un poulet de printemps après les IV” et j’ai regardé les Cowboys “battre la merde” sur les dauphins.

Henschel découvrit qu’il était plus dur que lui alors qu’il faisait la queue pour voir le spectacle de Johnny Carson. “J’ai entendu ces deux gars dire qu’ils ont été à 17 [Super Bowls]”, a déclaré Henschel. C’est là qu’il a rencontré Don Crisman et Stan Whitaker.

Crisman vivait à Littleton, Colorado, en 1967 quand lui et quatre autres se sont dirigés vers Los Angeles pour le match de fin d’année – initialement appelé Championnat du monde AFL-NFL.

“Par le Super Bowl II, nous étions à quatre quand un homme a reçu un ultimatum de sa femme: son voyage de chasse annuel ou le Super Bowl”, a déclaré Crisman. Au Super Bowl III, le groupe des cinq était réduit à deux.

“Stanley et moi avons fait un pacte au Super Bowl 10 ou 11 pour ne jamais en manquer un”, a déclaré Crisman. Le club «Never Miss a Super Bowl» est né. Des boutons ont été faits.

Il n’a jamais pensé que cette chose atteindrait 50, bien moins, 52. C’est un passe-temps cher qu’il ne met pas une étiquette de prix. «Je ne veux pas connaître le nombre, et je ne veux pas que [ma femme] le voit non plus», a-t-il dit en rigolant, mais probablement en plaisantant à moitié.

À mesure que leur nombre de matchs du Super Bowl augmentait, leur statut de célébrité augmentait également. La NFL les a finalement mis sur sa liste VIP, leur envoyant des factures pour des tickets de jeu, terminant des années où ils comptaient parfois sur des scalpers. Ils sont apparus dans des publicités. Reporters a écrit des histoires et leurs visages sont apparus dans les magazines, à la télévision et dans les journaux.

“Les journaux locaux m’ont toujours sur la première page”, a déclaré Henschel. Quand il marche dans un bar de sa ville natale, quelqu’un lui achète toujours un verre.

C’est deux semaines de gloire chaque année, a déclaré Crisman. “C’est comme ces groupes qui ont un coup”, a-t-il dit. “Nous apparaissons pendant quelques semaines et ensuite nous disparaissons.”

Et puis ils furent trois

Crisman a promis à sa femme qu’il mettrait fin à sa série après le 50e match, à moins que les Patriots ne se qualifient pour le Super Bowl.

“Ils sont arrivés à 51”, at-il déclaré. Il était là. Et avant même de connaître le sort des Patriots cette année, Crisman avait en main ses billets pour le Super Bowl avec des plans de se connecter à nouveau avec les membres restants du club de Super Bowl.

Avec des membres qui meurent au fil des ans, «ça enlève le vent des voiles. C’est juste nous trois “, a déclaré Henschel.

La perte la plus récente a été celle de Larry Jacobson de San Francisco, décédé en octobre.

“Nous étions proches”, a déclaré Crisman. “Nous avons voyagé chez les uns les autres. Il était à San Francisco et j’étais dans le Maine. Nous ne pourrions pas être plus différents à certains égards. Il était un libéral de la Californie; Je suis un conservateur du nord-est. … Sans Larry, ça va être dur. “

Eaton, 78 ans, est le nouveau membre du club, rencontrant Crisman et Henschel pour la première fois l’année dernière à Houston. Il n’a jamais imaginé qu’il paierait 3 500 $ pour quelques billets du Super Bowl. «Si mon père savait que je payais ça pour regarder le football, il me donnerait une fessée», a déclaré Eaton en riant. C’est un week-end cher quand vous ajoutez un autre 1000 $ pour une chambre d’hôtel et de l’argent pour le billet d’avion et la nourriture, at-il dit.

Mais en tant que célibataire, il n’a pas besoin de justifier les coûts pour quiconque, a déclaré Eaton, un fan des Lions qui espère vivre assez longtemps pour voir Detroit arriver au Super Bowl. Il rit à nouveau.

Et il n’a pas eu à expier pour des événements manquants comme des funérailles ou des mariages qui sont tombés sur son week-end sacré du Super Bowl.

“J’ai manqué des funérailles, mais pas pour des amis proches”, a-t-il dit. «Tout le monde me connaît et sait qu’ils doivent planifier un mariage autour du temps du Super Bowl parce que Gregory ne sera pas là. N’importe quel ami proche qui mourrait aussi saurait qu’ils devraient soit déménager les funérailles, soit comprendre pourquoi je ne serais pas là.

Crisman admet à contrecœur que le Super Bowl a parfois éclipsé les événements de sa vie. “Mais ce sont des choses dont vous ne voulez pas parler”, a-t-il dit. “Vous ne voulez pas ressusciter ces mauvais sentiments.”

Maintenant à 81 ans, il regarde au fil des années à travers une lentille différente. “Je suis le premier à admettre que dans les premières années, le Super Bowl a été classé plus haut dans mes priorités dans la vie qu’il n’aurait dû l’être. Je pense que je l’ai au bon endroit en ce moment. Si quelque chose de super important venait, je pense que je ferais la bonne chose. “

Mais l’attraction du jeu du Super Bowl est forte – même après plus de 52 ans.

“Quand ils commencent” La bannière étoilée “, j’ai un picotement”, a déclaré Eaton. Le jeu, le battage, la foule – tout est si excitant, dit-il. “J’ai les frissons. Je fais vraiment.”